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(c) 2019 Les Amis de la Maison Baldwin

James Baldwin in St Paul de Vence

Born in Harlem, New York in 1924, James Baldwin struggled all his life against racism, homophobia and discrimination in the United States. Refusing violence, he became one of the emblematic figures of the Civil Rights Movement. With a pen as his only weapon (he authored novels, poems, plays and essays), he took his fight to Paris after the war, and then to Saint-Paul de Vence, where he established himself in 1970.

 

He settled in the shade of the village walls, in an old farmhouse on Chemin du Pilon, where the immense garden of olive trees, orange trees and laurels was conducive to inspiration. He hosted many musicians and writers at his renowned Welcome Table: Nina Simone, Joséphine Baker, Miles Davis, Ray Charles, Toni Morrison. A speaker of impeccable French, James Baldwin also enjoyed close friendships with Yves Montand, Simone Signoret and Marguerite Yourcenar.

 

James Baldwin's time in Saint-Paul were also years of hard work, mostly devoted to writing books and responding to the abundant mail he received (hundreds of letters from around the world), sitting behind his well-used typewriter. His books Just Above My head, If Beale Street Could Talk and the Harlem Quartet were written in Saint-Paul de Vence. Here too he wrote his famous "Open Letter to Angela Davis" in November 1970, a veritable plea against intolerance.

 

In 1986, President Francois Mitterrand honored James Baldwin with the Legion d'Honneur. In 1982, Rector Paul Verdier appointed him Doctor Honoris Causa of the University of Nice. This adopted Saint-Paulois, who wrote "freedom is not something that can be given, freedom is something that people take", died in Saint-Paul de Vence on 1 December 1987. He rests at Ferncliff Cemetery in Hartsdale, New York.

 

Né dans Harlem à New York en 1924, James Baldwin lutta toute sa vie contre le racisme et les discriminations dont les communautés noire et homosexuelle faisaient l’objet aux Etats-Unis. Refusant la violence, il devint une des figures emblématiques du Mouvement des Droits Civiques. Avec pour seule arme sa plume (il est l’auteur de romans, de poesie, d’essais et de pieces de théatre), il poursuivit son inlassable combat depuis Paris après la guerre puis de Saint-Paul de Vence où il s’établit en 1970.

 

Il s’installa à l’ombre des remparts du village, dans un vieux mas du chemin du Pilon dont l’immense jardin planté d’oliviers, d’orangers et de lauriers constituait un lieu propice à l’inspiration.  Beaucoup de ses amis musiciens et écrivains lui rendaient visite et dinaient à sa "Table d'accueil" : Nina Simone, Joséphine Baker, Miles Davis, Ray Charles, Toni Morrison. Parlant un français impeccable, James Baldwin s’était aussi lié d’amitié avec Yves Montand, Simone Signoret et Marguerite Yourcenar.

 

Les années saint-pauloises de James Baldwin furent aussi des années de travail. Ses journées étaient surtout consacrées à l’écriture et à l’abondant courrier qu’il recevait (des centaines de lettres lui parvenaient du monde entier), assis derrière son inusable machine à écrire. Ainsi Just above my head, If Beale street could talk ou encore Harlem Quartet furent écrits ou en partie écrits à Saint-Paul de Vence. C’est aussi de sa maison saint-pauloise que James Baldwin écrivit en novembre 1970 sa fameuse « Lettre ouverte à Angela Davis », véritable plaidoyer contre l’intolérance.

 

En 1986 President Francois Mitterrand honora James Baldwin avec la Légion d’Honneur. En 1982, le recteur Paul Verdier le nomma Docteur Honoris Causa de l’Université de Nice. Ce saint-paulois d’adoption qui écrivait « la liberté n'est pas quelque chose que l'on peut donner, la liberté est quelque chose que les gens prennent », s’est éteint à Saint-Paul de Vence le 1er décembre 1987. Il repose au cimetière de Ferncliff à Hartsdale, New York.